Erinnerung an Homer Neal, einen „sanften Riesen“ in Wissenschaft und Bildung

Homer A. Neal, ein lebenslanger Führer in Hochenergiephysik und Hochschulbildung, verstarb am 23. Mai im Alter von 75 Jahren in Ann Arbor, Michigan. Er war der Samuel A. Goudsmit Distinguished University Professor für Physik an der University of Michigan, Regent der Smithsonian Institution, Ratsmitglied des Nationalen Museums für afroamerikanische Geschichte und Kultur und Direktor der Lounsbery Foundation. Neal trug zu einer Reihe bedeutender wissenschaftlicher Errungenschaften bei - einschließlich der Entdeckung des Higgs-Bosons im Jahr 2012 - und war eine herausragende Persönlichkeit in der Wissenschaftspolitik, die seit den 1980er Jahren die Ausbildung von Studenten in den Bereichen Wissenschaft, Technologie, Ingenieurwesen und Mathematik (STEM) mitgestaltete.

Der in Franklin, Kentucky, geborene Neal interessierte sich bereits in jungen Jahren für Naturwissenschaften und begann im Alter von 15 Jahren mit dem College an der University of Indiana. Dort erwarb er 1961 seinen BS in Physik mit Auszeichnung und promovierte anschließend. D. D. 1966 an der University of Michigan. Neal hatte über seine wissenschaftlichen Fähigkeiten hinaus ein bekanntes Talent für die Verwaltung - ein Kollege beschrieb ihn als „bemerkenswert geschickten Politiker“ - und stieg schnell durch die Reihen der Akademiker auf und übernahm eine Position als Dekan für 1976 Forschung und Entwicklung an der Indiana University. 1981 verließ er Indiana, um Vizepräsident für akademische Angelegenheiten und Provost an der Stony Brook University zu werden. Er kehrte 1987 an die University of Michigan zurück, um deren Physikabteilung zu leiten, eine Position, die er bis 1993 innehatte, und blieb für den Rest seiner Karriere in Michigan. Er war 1996 Interimspräsident der Universität. Während dieser Zeit beriet Neal viele Studenten und Fakultäten, einschließlich der Betreuung der Dissertation der verstorbenen Marjorie Corcocan - einer langjährigen Teilchenphysikerin an der Rice University - 1977 in Indiana.

Neal spielte eine führende Rolle im D0-Experiment, einer internationalen Zusammenarbeit von über tausend Wissenschaftlern aus fast 100 Universitäten, die aus dem Fermilab des Energieministeriums, einem großen Teilchenbeschleuniger außerhalb von Chicago, hervorgegangen sind. Seine Forschungsgruppe half bei der Entwicklung des Detektors für das Experiment sowie bei der Verwaltung und Analyse von Kollisionsdaten, was 1995 zur Entdeckung des Top-Quarks führte - eines „elementaren“ Partikels, das als Baustein für andere Materie dient von 2000 bis 2015 auch Leiter der ATLAS-Gruppe der University of Michigan. Die Gruppe nahm am ATLAS-Experiment der Europäischen Organisation für Kernforschung (CERN) teil, in dem der weltweit größte Teilchenbeschleuniger, der Large Hadron Collider (LHC), in Genf, Schweiz, untergebracht ist. Das ATLAS-Experiment war für die Entdeckung des Higgs-Bosons im Jahr 2012 verantwortlich, eine Leistung, die nur ein Jahr später im Jahr 2013 den Nobelpreis erhielt und an die beiden Wissenschaftler verliehen wurde, die die Existenz des Partikels vorhersagten.

Neals Führung ging weit über die Hochenergiephysik hinaus. 1980 wurde er in das National Science Board (NSB) berufen - ein unabhängiges Beratungsgremium der National Science Foundation (NSF) -, in dem er bis 1986 tätig war. Neal leitete die erste Task Force des NSB für MINT-Ausbildung, teilweise als Antwort auf die Bemühungen der Reagan-Administration, Bildungsprogramme aus NSF zu entfernen. Die Studie führte zu einem weit verbreiteten Bericht, der als „The Neal Report“ bekannt wurde. Es gab politische Empfehlungen an die NSF angesichts wachsender Bedenken hinsichtlich der Gesundheit der MINT-Sekundarschulbildung in den USA. Der Bericht spornte die Schaffung des Programms für Forschungserfahrung für Studenten (REU) und des Programms für Forschungserfahrung für Lehrer (RET) an reale Forschungserfahrungen im Sommer. Beide Programme sind bis heute an Universitäten und Labors im ganzen Land sehr aktiv, einschließlich eines REU-Programms am CERN, das von Neal pilotiert wird. Dies ist der einzige formelle Kanal für Studenten, um am LHC zu forschen.

Nach seiner Amtszeit bei NSB setzte Neal seinen öffentlichen Dienst fort und wurde ein prominenter „Bürgerwissenschaftler“ und eine sichtbare, einflussreiche Persönlichkeit in der breiteren Gemeinschaft der Wissenschaftspolitik. Er war Mitglied des Vorstands des National Research Council für Physik und Astronomie, langjähriges Vorstandsmitglied der Ford Motor Company und Mitglied des Gremiums für öffentliche Angelegenheiten der American Physical Society (APS), dessen Präsident er 2016 wurde. Er ist Mitautor von „Beyond Sputnik: US-Wissenschaftspolitik im 21. Jahrhundert“, einer unverzichtbaren Ressource für Studenten und Lehrkräfte, die sich für die Geschichte, Struktur und aktuelle Herausforderungen des US-amerikanischen Wissenschaftspolitiksystems interessieren.

Tobin Smith, der Vizepräsident für Politik bei der Association of American Universities, Co-Autor von „Beyond Sputnik“, bemerkte, dass Neal „ein perfekter Beweis dafür ist, wie eine einzelne Person dazu beitragen kann, die Diskussionen und Überlegungen zu nationalen Themen zu gestalten und zu beeinflussen Bedeutung." Neal wird nicht nur wegen seines breiten Wissens und seiner wissenschaftlichen Leistungen in Erinnerung bleiben, sondern auch wegen seines freundlichen Geistes und seiner dauerhaften Beiträge zur Verbesserung der MINT-Ausbildung in den USA.

Die Stipendiaten des Programms für Wissenschafts- und Technologiepolitik des Baker Institute haben zu diesem Blog beigetragen.